V.Y.Mudimbe’s theories on missionary discourse: How our idea of Africa was invented by the West

V.Y. Mudimbe is a contemporary African philosopher and a significant figure in the debate on the restauration of identity and pride of post-colonial Africa. He argues forcefully that Africa, as we know it through its Western representations, is  an invention, based on the power of the Western discourse of anthropologists and missionaries. This discourse constructs “Africa” as the oppositional “Other” to the European “Self”. An African “Other”, which is irrational, superstitious and primitive, as opposed to a Western “Self”, which claims scientific rationality and objectivity. This Western discourse on Africa was and still is so powerful, that many of the African élite themselves were compelled or even seduced into adopting it, in order not to be judged “primitive”.

Being a Missionary of Africa myself, let us now turn to the role of missionaries in the discourse on Africa. Missionaries have played an important role in the transformation of Africa. Their activity consisted not only in transmitting the Christian faith. It also implied the necessity of converting so-called backward cultures and inserting them into human history, which was at the time believed to be identical with the history of the so-called civilized West[1].  The philosophy, methodology and attitudes of the missionaries, based divine authority, were often the answer to the needs of the colonial administration. Mudimbe comes from the Congo, a former Belgian colony, where missionary and colonial activity were particularly intertwined. Missionaries and colonial agents helped and protected one another as natural allies. Both were deeply convinced of the “savage mentality” of the Congolese. The Belgian Government saw in the Catholic Church a reliable agent of social control, because the Church assisted the Government in inculcating discipline into Congolese minds, which made it possible to govern this vast country with minimum effort.

The transformation of Africa by the West happened on three levels:

  1. The conversion of minds. Mudimbe understands conversion as a process of alienation, that implies a lack of respect for non-Western values. It is seen as an imposition, an intrusion. Africans had to accept conversion as a gateway to escape from being looked upon as pagan and primitive. The conversion of minds was seen as a gateway to modernity. Africans converted to Western values in order to survive as human beings[2]. Mudimbe’s assertions are indeed supported by a wide evidence of missionary statements, which present the Church as the gateway to modernity and raison. African religious practices were seen as primitive and the new faith – Christianity – as reasonable and intelligent. A similar binary opposition existed between traditional African and modern European medicine. Despite all recent attempts of “inculturation” in order to Africanize the Christian faith, I feel that missionaries still ought to acknowledge this error of judgment.
  2. Conversion of Space. Missionaries not only converted human minds, but also physical spaces, mainly by the building of mission stations and churches. The centre of life shifted from the chief’s palace to the church and mission hospital. Whereas the building of the church is instrumental in the physical conversion of space, the colorful celebrations of Christian feasts are responsible for the spiritual change.
  3. Conversion of Names. The changing of names, e.g. the Congolese capital Léopoldville replaced Kinshasa, intended to extinguish an old memory and to create a new reality.

In Mudimbe’s novel Entre les eaux[3], the young African priest Pierre Landu resents the fact that Christian names, which are synonymous with European names, have replaced the African names, which often expressed a link with the ancestors, or an event at the time of birth. He says: “The new custom robbed us of our personality. The real name was kept hidden like a shameful sickness… One cannot be a good African and a good Christian at the same time[4] ”.

The Language of Conversion

Mudimbe argues that missionaries, and of course not only missionaries, were blinded by the alleged superiority of  Western culture and Western Christianity. He says, when different cultures meet, there always seems to be an irresistible temptation of domination of one culture over the other. From where does this attitude of superiority come? Mudimbe identifies several discourses that are at the root of this attitude of superiority[5]. I mention here only two discourses:

  1. a. The logo-centric philosophy of the German philosopher G.F. Hegel (1770-1831)[6], in which he argues that culture was a manifestation of reason and the supposed absence of culture in Africa was therefore a proof of the non-existence of reason. The same discourse was further developed by the French sociologist L. Lévi-Bruhl[7], who divided human societies into two groups, the civilized and the primitive.
  2. The discourse based on theories of the inequality of races, as proposed by the French orientalist J.A. de Gobineau (1816-1882)[8]. This discourse was based on a form of class-thinking theories, which constructed a dichotomy between the “aristocracy” of European nations and the “barbarism” of all non-Western societies.

In his main work The Invention of Africa[9], Mudimbe shows how Africa is seen by Western science as the exotic, irrational and primitive “Other”, which was regarded as a mere object in the African discourse. He demonstrates the epistemological conditions, which have reduced Africa to an object of Western gaze and domination. His aim is to deconstruct the African discourse, so that Africa is no longer the object, but the subject of the discourse. He does not advocate to separate African thinking from Western thinking, but to liberate it from Western dependence.

Dr. Friedrich Stenger, M. Afr.

[1] V.Y. Mudimbe, Tales of Faith. Religion as Political Performance in Central Africa, London, 1997, p. 41

[2] V.Y. Mudimbe, Parables and Fables, Madison, 1991, p. 48.

[3] V.Y. Mudimbe, Entre les eaux. Dieu, un prêtre, la révolution, Paris 1973, p. 89

[4] Entre les eaux, p.94.

[5] F.W. Stenger, White Fathers in Colonial Central Africa. A Critical Examination of V.Y. Mudimbe’s Theories on Missionary Discourse in Africa. Muenster, 2001.

[6] G.F. Hegel, Lectures on the Philosophy of World History, Cambridge 1975.

[7] L. Lévi-Bruhl, Les fonctions mentales dans les sociétés inférieures. Paris 1911.

[8] Cf. C. Miller, Black Darkness: Africanist Discourse in French, Chicago 1985.

[9] V.Y. Mudimbe, The Invention of Africa. London 1988

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Official launching of the “Unseen Worlds” – 27th February 2015 at FENZA, Zambia

Official launching of the “Unseen Worlds” – 27th February 2015 at FENZA, Zambia.

AFRICA IS NOT SIMPLE

“Africa is not simple – often people want to simplify it, generalize it, steriotype its people, but Africa is very complex.”

Chinua Achebe

Africa is a place of astonishing creativity and ingenuity!

Tragedy in Lampedusa

What can we do to alleviate the plight of African asylum seekers who try to reach Europe by boat?
Every week there are hundreds who arrive at Lampedusa (Italy), and m

any don’t reach the coast and drown.

A F R I C A ?

I am African, not because I am born in Africa, but because Africa is born in me.

One person cannot embrace…

One person cannot embrace a baobab tree!

 

Quote

Gott in Afrika

Heute zählen Pfingstkirchen in Afrika zur größten Glaubensgemeinschaft neben der katholischen Kirche. Der Kontinent zählt insgsamt rund 300 Millionen Muslime und 350 Millionen Christen.

Paul Oye, ein katholischer Priester aus Nigeria, wo Massengottesdienste der Pfingstkirchen mit 50.000 Gläubigen keine Seltenheit sind, meint: „Die Pfingstkirchen predigen das Evangelium, aber ihr wirkliches Ziel ist Geld. Sie sagen den Leuten, sie sollen für ihre Träume leben. Für sie sind Träume Wahrheit. Die Leute werden angehalten, Angst vor ihren eigenen Träumen zu haben. Es ist immer das Böse, der Teufel, der darin am Werk ist. Das macht die Menschen langsam aber sicher verrückt. Dann heisst es: “Wenn du einen Albtraum hast, komm zu uns, wir heilen dich.”

Viele Kirchen haben inzwischen eigene Fernsehsender und zeigen Filme von Wunderheilungen, in denen wiedergeborene Christen von ihrem Sündenfall und der Rettung durch den Heiligen Geist berichten. Solche Filme aus Nigeria sind auf dem Kontinent berüchtigt. Da wird ein Straßenkind vor die Kamera gezerrt und erzählt, wie ein Priester es von Hexerei befreit und seine Seele gerettet hat. In Kinshasa, der Hauptstadt des Kongo, werden daher Straßenkinder als Inkarnation des Bösen verfolgt und zuweilen gelyncht.

Die neuen charismatischen Kirchen sind nicht nur Befreiungsbewegungen, sondern auch Herrschaftsinstrumente. Die stundenlangen Predigten dienen der Einschüchterung. Die Gläubigen werden im nächtelangen Beten mürbe gemacht und tun irgenwann alles, was man ihnen sagt. Bei den Gottesdiensten wird Geld gesammelt und zwar nicht zu knapp. Man spricht in diesem Zusammenhang von der “Gospel of Prosperity”, d.h., Reichtum ist ein Zeichen dafür, daß man von Gott gesegnet ist… Etwa nach dem Motto: Gott ist reich; also wenn man reich ist, ist man Gott nahe. Schon die Namen, die sich diese Gemeinschaften gegeben haben sind bezeichnend. In Nairobi gibt es die “Winners Church” oder die “Achievers Church”, die großen Zulauf haben.

Im Grunde ist das eine logische Weiterentwicklung des Protestanismus: Wer Erfolg hat, verdankt dies seiner eigenen Güte. Wem es schlecht geht, der ist selber schuld. Das ist das Erfolgsgeheimnis der neuen afrikanischen Kirchen. Sie sind Aufsteigerkirchen. Und Aufsteigen will jeder…

Als 2001 die Redeemed Christian Church of God [RCCG] in Nigeria verkündete, dass Gott beschlossen habe, in der Kirche solle es zehntausend Millionäre geben, war dies zugleich ein Ansporn für die Gläubigen und eine Einladung an die Reichen zum Beitritt. Die RCCG, 1952 gegründet, hat “Zwölf Schlüssel zum Wohlstand”:

 

  • Erkenn die Souveranität Gottes an.
  • Sei zum Reichwerden willig.
  • Folge Gottes Willen.
  • Gib, säe!
  • Gib von neuem Einkommen den ersten Teil.
  • Arbeite hart!
  • Vergrößere deine Aufnahmefähigkeit für Segen.
  • Bete, bereite dich auf Kampf vor.
  • Lobe den Herrn.
  • Verbinde dich mit dem Besitzer dieser Schlüssel, also Christus, durch seine
  • Kirche.

In Kenia unterhalten charismatische Kirchen private Universitäten und Management-Schulen. In Nigeria sind sie an vorderster Front bei der Nutzung modernster Technologien. Viele Kirchen begannen als Immobilienspekulation. Sie kaufen alte Fabrikgelände und holten das Geld wieder rein, indem sie dort Gottesdienste abhielten. Wie der ghanaische Sektenspezialist Asonzeh Ukah in einer Analyse der Predigten des RCCG Führers Adeboye ausführt, besteht die „Prosperity Gospel” dieser Kirchen in einer Perversion des Grundsatzes „Von nichts kommt nichts”. Für jede Leistung muss man etwas hinlegen, auch für Gottes Segen, und zugleich zwingt jede Gabe Gott zu einer Gegenleistung.

“Die Idee ist einfach und attraktiv”, erklärt Ukah. “Jesus hat schon alles getan, was nötig ist, um die guten Dinge in der Welt zu erreichen. Durch seine Armut und sein Leiden hat er sozusagen einen Kredit angehäuft, von dem wir jetzt frei sind zu zehren, da er sich für uns geopfert hat. Wenn man also arm ist, liegt das daran, dass man nicht gläubig ist. Mehrere afrikanische Präsidenten, die von der Wiedergeburt Afrikas träumen und dem Elend und der Diktatur ein Ende bereiten wollen, gehören diesen Erweckungskirchen an.

In Kinshasa sind heute Priester und Popstars die Jugendidole. Logischerweise hat sich Kongos größter Sänger Papa Wemba der Kirchenführerin Mama Elisabeth Olangi angeschlossen, zu deren gigantischen Gottesdiensten die hohe Politik pilgert. In Kongos heruntergekommenen Hauptstadt wimmelt es nur so von Sekten. Auf die Frage, warum es immer mehr Kirchen und Priester gibt, sagte Freddy Shembo von der Mount Carmel Church of God: “Die Leute haben Hunger nach Gott. Wenn es immer mehr Krankenhäuser und Ärzte gibt, ist das doch auch ein Zeichen für Entwicklung”.

Dominic Johnson ist Afrika-Redakteur der taz.
Quelle: Publik-Forum

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